La historia de Airbus: la génesis de un gigante europeo

Si bien Airbus ahora se considera un nombre esencial en la industria de la aviación, el fabricante estuvo a punto de no existir en absoluto.  

Entre conflictos políticos y fracasos comerciales, la creación del gigante europeo de la aviación no ha estado exenta de desafíos. Aquí, AeroTime explora la azarosa génesis de Airbus. 

Comienzos inciertos 

En la década de 1960, la industria fragmentada de Europa tuvo que enfrentarse a los gigantes del otro lado del Atlántico, como Boeing, Douglas y Lockheed, y romper el monopolio que el continente norteamericano tenía sobre la industria de la aviación comercial mundial. Docenas de pequeños fabricantes de aviones europeos estaban repartidos por Francia, Alemania y el Reino Unido.  

Nombres como de Havilland, Sud-Aviation o Dornier ciertamente no eran desconocidos. A medida que se desarrollaba la aviación comercial, Europa logró diseñar aviones innovadores como el Comet, el Caravelle y el legendario Concorde. Pero el mercado interno del continente era demasiado pequeño y competitivo para sostener tantas marcas diferentes. 

A modo de comparación, se fabricaron 1.010 ejemplares del primer avión a reacción de Boeing, el 707, mientras que su competidor europeo más popular, el Sud-Aviation Caravelle, solo acumuló 277 pedidos. 

Así, en 1967, Francia, Alemania y el Reino Unido decidieron unirse y diseñar un avión común: el A300, el primer avión bimotor de fuselaje ancho del mundo. El objetivo era simple: poner en común la capacidad industrial y las áreas de excelencia que ofrece cada país. 

Francia se encargaría de construir la cabina y los controles de vuelo, Alemania ensamblaría el fuselaje y la cabina, y el Reino Unido se encargaría de las alas y los motores. 

Durante una segunda propuesta, se tomó la decisión de diseñar un avión compatible con varios motores, incluidos los fabricados en EE. UU., en un intento por atraer clientes al otro lado del Atlántico. Paralelamente, el desarrollo de Rolls-Royce del RB207, diseñado específicamente para el avión del RB211, se estancó debido a la falta de fondos y finalmente se abandonó. 

Esto llevó al gobierno británico a retirar su participación en la empresa Airbus. El 29 de mayo de 1969, en el Salón Aeronáutico de Bourget en París, los representantes franceses y alemanes firmaron un acuerdo que marcó la creación de Airbus Industrie y el lanzamiento del A300.  

Pero el proyecto no estuvo del todo sin la participación británica. Hawker Siddeley presionó para seguir siendo el subcontratista de las alas del A300. El avión bimotor de fuselaje ancho realizó su primer vuelo en 1972. Sin embargo, el éxito no fue instantáneo. 

Una dimensión europea renovada 

Los años 70 marcaron la entrada de España en el proyecto. En 1971, el fabricante Construcciones Aeronáuticas SA (CASA) adquirió una participación del 4,2% de Airbus Industrie, dejando Aérospatiale (una fusión entre Sud-Aviation y otros fabricantes franceses) y Deutsche Airbus (una empresa conjunta de Messerschmitt-Bölkow-Blohm y VFW- Fokker) cada uno con acciones del 47,9%.  

En 1973, el A300 emprendió una gira por el continente americano, sobrevolando Brasil, Estados Unidos y México. La demostración técnica, que incluyó un cambio de motor eficiente en Chicago luego de un choque con un pájaro, aparentemente valió la pena. El director ejecutivo de Eastern Airlines, Frank Borman, acordó arrendar cuatro aviones A300 para el invierno de 1978 y probarlos en rutas nacionales. 

Para entonces, la cartera de pedidos de Airbus para el avión solo incluía 60 pedidos y opciones. Por lo tanto, el pedido potencial de 50 o más A300, prometido por Borman si el avión era adecuado, fue un impulso bienvenido para el programa.  

Después de un breve período de prueba, Eastern se convenció de que el avión de alta capacidad, que era relativamente económico de operar, sería una ventaja y, en marzo de 1978, realizó un pedido de 23 A300B4 con nueve opciones.   

1979 marcó el regreso del Reino Unido, con British Aerospace, que mientras tanto había absorbido a Hawker Siddeley, adquiriendo una participación del 20% en Airbus Industrie. 

A finales de la década de 1970, Airbus tenía el 10 % de la cuota de mercado mundial en su cartera de pedidos. 

La década de la innovación 

En 1983, el segundo avión de Airbus, el A310, entró en servicio con la aerolínea nacional alemana Lufthansa ( LHAB ) ( LHA ). Presentaba tecnologías innovadoras, en particular, lo que Airbus llama su cabina de tripulación orientada hacia adelante, que permite volar con solo dos pilotos y renuncia a la necesidad de un técnico de vuelo. 

Cinco años más tarde, el avión de pasajeros de fuselaje estrecho A320 introdujo controles de vuelo digitales fly-by-wire y side-stick. El avión estableció a Airbus como un jugador importante en la industria de la aviación, con más de 400 pedidos antes de su primer vuelo, en comparación con solo 15 pedidos del A300.  

A lo largo de la década de 1990, Airbus amplió su catálogo de aviones, lanzando dos aviones de pasajeros de larga distancia, el A330 y el A340, y diversificando la familia A320 con el A318, A319 y A321. En abril de 2005, el despegue del A380, el avión civil más grande del mundo, asombró al mundo entero como una maravilla de la ingeniería, como lo había hecho anteriormente el Concorde.  

Aunque, una vez más, la innovación no iba de la mano del éxito comercial. 

Al mismo tiempo, la división de helicópteros de Aérospatiale y Deutsche Aerospace se fusionó para formar Eurocopter en 1992. Con el catálogo más extenso de helicópteros de cualquier fabricante, Eurocopter pronto se convirtió en el mayor fabricante de helicópteros del mundo. En 2014, pasó a llamarse Airbus Helicopters. 

2014 también vio la creación de Airbus Defence and Space a partir de las diferentes unidades militares y espaciales del grupo. La división supervisa la fabricación del caza Eurofighter Typhoon, el avión de transporte Airbus A400M Atlas y el avión cisterna Airbus A330 MRTT, así como el diseño y fabricación de satélites para telecomunicaciones, observación de la Tierra y geolocalización. 

¿La colaboración europea en su mejor momento? 

En la actualidad, la empresa sigue ampliando su visión innovadora de la aviación comercial y se prepara para afrontar los retos del mañana.  

En septiembre de 2020, el fabricante europeo presentó tres conceptos impulsados ​​por hidrógeno en los que estaba trabajando en un programa con nombre en código ZEROe. Airbus considera que la energía del hidrógeno es un “eje estratégico prioritario” en su investigación y desarrollo sobre aviación sostenible. 

En marzo de 2022, Airbus realizó una prueba de vuelo en un A380 con uno de sus motores alimentado con combustible de aviación 100% sostenible.

50 años después de su creación, Airbus se ha convertido en un símbolo de cooperación exitosa entre las naciones europeas. El gigante posee alrededor de la mitad del mercado mundial de la aviación civil. En 2019, incluso superó a su principal competidor, Boeing, como la mayor empresa aeroespacial por ingresos.  

 

Fuente: https://www.aerotime.aero/articles/32351-the-story-of-airbus-the-genesis-of-a-european-giant

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