Juicio antimonopolio sobre American Airlines, asociación con JetBlue ahora en manos de un juez

El caso se reducirá a la lectura del juez de la ley antimonopolio y su juicio sobre si el gobierno presentó suficiente evidencia para matar a la sociedad.

Los abogados de las aerolíneas y el Departamento de Justicia expresaron opiniones marcadamente contrastantes sobre una alianza entre American Airlines y JetBlue durante los argumentos finales el viernes en un caso que pondrá a prueba la aplicación agresiva de las leyes antimonopolio por parte de la administración Biden .

La asociación permite a American y JetBlue coordinar horarios y compartir ingresos en muchas rutas hacia y desde Nueva York y Boston, que según el gobierno costará a los consumidores cientos de millones de dólares al año en tarifas más altas.

“Es un caso muy importante para nosotros… debido a esas familias que necesitan viajar y quieren boletos asequibles y un buen servicio”, dijo el abogado de Justicia Bill Jones en la corte federal de distrito en Boston.

Los abogados de las aerolíneas dijeron que la asociación ha generado nuevas rutas que son buenas para los viajeros. Argumentaron que durante un juicio de un mes, el gobierno no pudo mostrar ninguna evidencia de que el acuerdo haya perjudicado a los consumidores.

“Es solo una idea”, dijo Daniel Wall, un abogado de American.

Cuando los abogados terminaron sus argumentos, el juez federal de distrito Leo Sorokin dijo que todavía estaba leyendo cientos de páginas de material presentado esta semana por ambas partes. Es probable que una decisión esté a semanas de distancia.

El caso del gobierno es intuitivo: que dos grandes aerolíneas trabajando juntas en lugar de competir reducirán las opciones para los consumidores y conducirán a tarifas más altas. Sin embargo, la demanda, a la que se unieron seis estados y el Distrito de Columbia, también es especulativa.

El caso se reducirá a la lectura del juez de la ley antimonopolio y su juicio sobre si el gobierno presentó suficiente evidencia para acabar con la asociación, que las aerolíneas han estado implementando desde principios de 2021.

Sobre el juicio se vislumbra la propuesta de JetBlue de comprar Spirit Airlines, la aerolínea de descuento más grande del país, por 3.800 millones de dólares. Los accionistas de Spirit Airlines votaron el mes pasado para aprobar la venta a pesar de que JetBlue rechazó la solicitud de Spirit de abandonar su asociación con American para reducir el riesgo regulatorio.

El juicio contó con el testimonio de directores ejecutivos y economistas actuales y anteriores de aerolíneas que diferían enormemente sobre el impacto que tendrá la alianza en la competencia y los precios de los boletos.

El Departamento de Transporte de EE. UU. aprobó la alianza 10 días antes del final de la administración Trump. Sin embargo, poco después de que el presidente Joe Biden asumiera el cargo, hubo rumores de que el Departamento de Justicia estaba analizando más de cerca y presentó una demanda para cancelar el acuerdo en septiembre de 2021.

El caso es una prueba de la determinación de la administración Biden de asumir fusiones y otros arreglos comerciales que cree sofocan la competencia y cuestan más dinero a los consumidores.

“El Departamento de Justicia tiene un muy buen caso”, dijo Florian Ederer, experto antimonopolio y profesor de economía en la Universidad de Yale que ha seguido el asunto. “La NEA sí perjudica a la competencia, probablemente perjudica a los consumidores. (American) ha eliminado a un competidor disruptivo, un inconformista”.

Hay mucho más en juego porque el Departamento de Justicia viene de dos pérdidas en grandes casos antimonopolio este otoño. Fracasó en detener una fusión de refinerías de azúcar y no pudo bloquear una adquisición importante en la industria de seguros de salud.

Robert Britton, un exejecutivo de American Airlines que enseña marketing en la Universidad de Georgetown, dijo que el gobierno estaba actuando con demasiada precipitación, antes de que el daño de la alianza fuera claro.

“Están diciendo: ‘No has hecho nada malo hasta ahora, pero podrías hacerlo en el futuro, así que te arrestaremos ahora’”, dijo Britton.

American y JetBlue dicen que la alianza ya los está ayudando a competir contra Delta Air Lines y United Airlines en dos mercados críticos. Sus expertos testificaron que al enfrentarse a rivales arraigados, el acuerdo American-JetBlue ahorrará a los consumidores hasta $635 millones al año.

El director comercial de American, Vasu Raja, testificó que antes de la alianza, la empresa iba a la zaga de sus dos grandes rivales en el noreste. Dijo que American voló sin escalas a solo 31 de los 50 destinos principales fuera de Nueva York. Ahora vuela a 47 de ellos y está trabajando en los otros tres. Raja agregó que al coordinar sus horarios, los pasajeros adicionales de JetBlue hicieron posible que American ofreciera nuevas rutas internacionales, como a Tel Aviv.

Los abogados del gobierno intentaron en varias ocasiones durante el juicio utilizar comentarios previos de ejecutivos de American y JetBlue , incluidas ocasiones en las que el CEO de JetBlue, Robin Hayes, criticó las empresas conjuntas que involucraban a otras aerolíneas. Hayes testificó que este acuerdo es diferente porque American y JetBlue todavía fijan sus propios precios.

Los ejecutivos de las rivales Southwest Airlines y Spirit Airlines testificaron que la asociación ha creado una competencia desleal para las aerolíneas de bajo costo que también quieren crecer en Nueva York y Boston.

Cada lado llamó a economistas para reforzar su caso. Un profesor de la Universidad de Georgetown, Nathan Miller, concluyó que la asociación reducirá la competencia y costará a los consumidores casi $700 millones al año en precios más altos. Un consultor de aviación llamado por las aerolíneas, Darin Lee, trató de encontrar fallas en el análisis de Miller, diciendo, por ejemplo, que había ignorado en gran medida a la cercana Newark, Nueva Jersey, dominada por United, al medir la concentración de American y JetBlue en el mercado de Nueva York.

El juez Sorokin fue nominado por el presidente Barack Obama en 2013 y confirmado por el Senado 91-0. Sorokin desempeñó un papel activo durante el juicio, interrumpiendo a los abogados para hacer preguntas a los testigos mientras trataba de comprender las idiosincrasias de la industria, incluida la forma en que las aerolíneas fijan las tarifas.

El juez tuvo cuidado durante el juicio de no indicar si se inclinaba por un lado o por el otro. Siempre que él gobierna, es probable que su decisión sea apelada por el bando perdedor.

 

Fuente: https://www.dallasnews.com/business/airlines/2022/11/18/antitrust-trial-over-american-airlines-jetblue-partnership-now-in-judges-hands/

 

 

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